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科普经典,名著名译 (代 序)

刘 兵 (清华大学科学技术与社会研究所教授)
在伽莫夫的科普名著《从一到无穷大》于 1978 年首次在中国出 版了中译本的 20 多年后,根据该书新版修订的中文版终于得以重新 问世,这确实是中国科普出版界的一件大好事。
其实,现在国内每年都有大量原创与翻译的科普著作出版,其 中,虽然确有许多平平之作,但也不乏优秀作品,不过,与那些作 品的出版相比,《从一到无穷大》这本书的重新修订出版仍然有着与 众不同的意义。这部分地是由于这本科普名作特殊的质量,也部分 地是因为它在中国科普出版背景中的特殊地位。 我第一次读到这本书的中译本,还是 1978 年刚上大学一年级的 时候。当时,刚刚恢复高考,但即使对于像北京大学物理系这样的 地方,可以让学生们自由地阅读的课外读物也少得可怜。记得还是 在上高等数学课的时候,一位教微积分的数学老师认真地向我们推 荐了这本刚刚出版了中译本的科学名著,并对之赞不绝口,建议我 们最好都能找来读一读。在老师的推荐下,我开始阅读此书。现在, 已经记不清当时究竟是从图书馆借来的,还是从书店买来的了,反 正后来在我的书架上一直保留着这本书。不过,现在在我脑海中印 象依然清晰的是,当时没有想到一本科普书竟会是如此地吸引人,我几 乎就像是在读侦探小说一般,在一个晚上就手不释卷地一口气将此书匆匆地读了一遍。当然,对于这样一本好读而且引人入胜的书, 只读一遍显然是不够的,甚至于许多地方还看不大懂,于是后来又 读过几遍。
也许是因为当时可以得到的书籍太贫乏,也许是因为第一次读 到优秀科普著作带来的兴奋感太强烈。至今,我仍然以为《从一到 无穷大》这本书是我所读过的最好的一本科普书。不过,除--去个人 色彩,这本书无论从其作者的身份、背景来说,还是从其自身的水 准来说,在诸多的科普著作中,也都可以说是超一流的,连译者的 文笔也颇为流畅,极有文采。
伽莫夫,系俄裔美籍科学家,在原子核物理学和宇宙学方面成 就斐然,如今在宇宙学中影响最为巨大的大爆炸理论,就有他的重 要贡献,甚至于在生物遗传密码概念的提出上,他也是先驱者之一。 早年在哥本哈根随玻尔学习时,他就在玻尔的弟子当中以幽默机智 著称,从他的著作中,我们也可以看出其深厚的科学修养和人文修 养。除了科学研究之外,他的科普写作虽然远远没有像阿西莫夫那 样的科普作家数量那么多,但却本本都有其自身的特色,并且长年 拥有大量的读者。
在相当长的一段时间中,我们的科普界似乎有一种很流行的观 念,即认为好的科普著作,就在于以通俗的语言准确地向普通读者 讲清科学道理。当然,这也是一种类型的科普,但却绝不是唯一种 类的科普,更不是科普的最高境界。作为一本优秀的科普著作,语 言的通俗和科学概念的准确只是最起码的必要条件,甚至于连趣味 性都可归入此列,除了这些基本要求之外,真正优秀的科普著作应 该能向读者传达一种精神,一种思考的方法,能带给读者一种独特 的视角,以及一种科学的品味,一种人文的观念。要达到这些标准, 就对科普作家提出了更高的要求。在《从一到无穷大》这本书中, 我们完全可以看到这些特征。
在《从一到无穷大》这本很有个性和特色的书中,与其他常见 的按主题分类来写作的科普著作不同,伽莫夫完全是一种大家的写 作风格,把数学、物理乃至生物学的许多内容有机地融合在一起, 仿佛作者是想到哪说到哪,将叙述的内容信手拈来,事实上,仔细 思考,就会感觉到其中各部分内容之间内在的紧密关系。按照某种 分类,这本书或许可以算作“高级科普”,也就是说,要完全读懂它 并不那么容易,需要读者具有某种程度的知识准备,还需要在阅读 时随着作者的叙述自己动很多的脑筋来进行思考。记得我在上大学 一年级初次读这本书时,就没有完全读懂,特别是其中讲述拓扑概 念的那部分,也包括一部分数学内容的叙述。虽然后来听说在最初 的中译本中,存在有一些数学公式上的错误,这也许是我没有读懂的 部分原因,但却绝不是全部的原因。其实,我们在读一本好书时, 未必需要在一开始就读懂所有的内容细节。更重要的,是你能不能 从中体会到一种新的观念,获得对科学和数学的一种新的理解。多 年以后,当我对《从一到无穷大》这本书中的大部分具体-内容记忆 已经很有些模糊了的时候,但在初次阅读时的那种感受却仍然记忆 犹新。正像一位物理学家曾有些开玩笑般地讲的那样,所谓素质, 就是当你把所学的具体知识都忘记后所剩下的东西。确实,如果你 在阅读时能够真正动些脑筋,能够体会到作者写作的匠心,能够意 会到一种独特的东西,感觉到一种魅力,那么,即使没有百分之百 地读懂《从一到无穷大》这本书,也仍然会有很大的收获,甚至于 比读懂或背下了一些迟早会淡忘或过时的具体科学知识会收获更大。 对中国的读者来说,《从一到无穷大》这本书的另外一个与众不 同的背景,是当它的中译本首次问世时,虽然已是英文初版问世后 30 多年,却正值中国大学刚刚恢复高考,许多大学生迫切地需要科 普读物而又无书可读。值此机会,《从一到无穷大》这本科普名著的 中译本恰恰成为雪中送炭之作。如今,问起许多在那个时候上大学 的朋友,发现他们普遍都对这本书印象深刻,情有独钟。可以说, 作为科学修养的重要滋养品,它曾经伴随了一代人的成长。即使考 虑到因当时出版物的匮乏而使得图书印数很高,但中译本初版 55 万 册的印数还是很能说明问题的。
从中译本初版的问世到现在,转眼又有 20 多年过去了。从现在 的观点来看,这本科普名著并未过时。但令人遗憾的是,在这期间, 由于各种原因,包括出版的低谷和版权的原因,除了 1986 年重印了 区区 2000 册之外,《从一到无穷大》这本佳作的中译本再未有机会 重版,使得众多新一代的读者无缘领略其魅力。现在,在版权问题 解决之后,由于原译者暴永宁先生移居加拿大,工作较忙,无暇再 度修改译文,他便委托吴伯泽先生(伽莫夫另一本科普名著《物理 世界奇遇记》的译者)据原书 1988 年新版进行校订修改,并在若干 地方增添了必要的注释。此书的中文版终于能以新的面目重新问世, 考虑到前面所谈的理由和背景,这实在是我国科普出版的一件喜事。 在国内出版的科普译作中,此书完全可以当之无愧地说是名著 名译的典型代表。

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