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数 字

十六世纪以来,自然科学和社会科学都越来越重视数学的作用,似乎出现了一种可能性,通过数字能客观地描绘每一个事实,也就是说,计算至上!莱比尼茨在一封信中写到:“我们来算一算,这样就能在争辩中找到真相。数字是最确凿的事实。数字可以被贿赂吗?”

几乎不能。修辞学的国度会通过科学的新手段,通过数字、计算方法、表格和图表不断壮大,而永远不会被废除。令人奇怪的是,数字比文字更容易被人任意摆布。因为数字总是在相关体系中才能产生意义,而狡猾的专家可以任意改动数字,却不会引起旁人的注意。所以自从自然科学和社会科学都越来越重视数学的作用,各种争论不仅没有减弱,相反在鉴定和反鉴定方面掀起了前所未有的浪潮。所以,如果有人宣布要对某件事情“非常理性地用数字”来观察的话,大家一定要分外小心。因为没有东西比所谓无辜的数字和表格,更适合用来进行极端的、以利益为目标的描述。人们可以通过数字,而不是文字,任意地把小变大,把大化小。数字,可以开蒙,亦可将人蒙蔽。

在这方面,最重要的工具是百分比。那些学会把事物和事物之间的关联通过百分比来表述的人,掌握了一种强大的工具,从而能把小事放大或让巨物缩小。例如,如果人们得知,自工业化以来,空气中的二氧化碳比例从0.028%上升到今天的0.038%,有人就会以为这可以忽略不计。这个数字看起来很小!但如果有人说,空气中的二氧化碳自工业化以来提高了30%,这听起来就完全不一样了。

在政治和经济领域,使用百分比,或在不得已的情况下,使用百分比的百分比,是非常受欢迎的手段。技术有其好的一面:它可以帮助人们看到复杂问题的概貌,也许还能给予所谓小事更多关注。但技术也可以蒙骗人。例如,德国邮政储蓄银行在一份已经发行多年的杂志里列了一个“储蓄计划”,这一计划告诉大家,除了不那么激动人心的1.5%基本利息外,他们还将支付一笔一开始很少,但会逐渐提高的额外利息。如果把存款在邮政储蓄银行存二十五年,这个额外利息正好就是100%!人们会觉得这太棒了,以为二十五年后存款会翻一倍。可是,那些印得很小的字会告诉你,这里指的是基础利息的100%,也就是说,二十五年后可以得到3%的利息。对储户来说,这可没那么令人振奋了。

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