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定义的意义

有关定义的讨论真的永远是那么复杂吗?是否能得出一个定义取决于想达到的目的。如果一个定义必须概括方方面面,那就是一件十分困难的事情。因为产生于活生生语言的单词始终处于变化之中,而用一句话来概况定义,在最好的情况下,也无非是一种暂时的简化表达而已。

但许多定义并没有决意要表达一个事物的各个方面,更多考虑其实用性。人们只是为了一个特定的目的,来决定这个词的意思,即使人们不得不承认,用这种方式并不能完全开发日常语言中一个活生生的词。在这种情况下,就要通过许多人的决定来规范定义。

那么应该怎么做呢?可以参照颁发战争奖章的做法。颁发这样的奖章,不需要对勇敢下一个全面的定义。从一开始,大家就都清楚,这里不是指任何情况下的勇敢。一般来说,只需要提出战争中的勇敢标准。如果这些标准使用起来非常得心应手,并能保证奖章确实颁发给了勇敢的人,这一定义就完成了自己的使命,尽管从哲学上来看,这么做也许非常肤浅。为了不使我们讨论的内容太军事化,我们来举一个女性奖章的例子。这是一种奥地利的奖章,它有个很漂亮的名字:美德的女仆。这一奖章问世于1662年,是费德南特三世夫人爱莱奥诺拉(1630—1686)提出的。该奖章是为了表彰勇敢的女性,尽管它的名字并没有体现这层含义。这里的“勇敢”特指勇敢地抗拒情欲的诱惑。在宫廷中,这样的诱惑比比皆是。所以奖章发起人的目标是要“在巨大的尘世生活的喧嚣中保持纯真的美德,并让恶习看到其不可战胜的力量”。

当然很快就出现了麻烦:奖章盖颁发给谁呢?谁是具有美德的人?发起这一奖章的王后当然心中有数。她提出了一个定义,这个定义也许从理论的角度来看不是很成功,但在现实中却是可行的。在她看来,衡量一个人是否有美德的最重要的标准是得到奖章的夫人必须“出身高贵,来自名门望族”。因为高贵的身份看起来是美德的一个先决条件,而且这么做也很容易确定谁具有美德。而第二个标准有点含糊不清:这位夫人值得尊敬的生活广为人知。这样的定义肯定不能使像苏格拉底那样的人感到满意,但对于解决应该把奖章颁发给谁的疑问却是足够了。从1662年到1675年,一共有七十二名夫人得到这种奖章。

王后的做法和苏格拉底对定义的高标准要求之间,存在着很大差距。一个定义是否有用,就看这一定义是否能回答一个特定的问题。我们可以把美国心理学家威廉·詹姆斯(1842—1910)的“松鼠之谜”作为例子。这里讲的是一个散步的人看到了一只松鼠,这只松鼠正在一根树干上跑来跑去。那个人决定要更近地观察松鼠,所以就跟踪它。但那只灵活的小松鼠总是躲开他,所以那根树干总是挡在松鼠和那个人之间。而那个受到戏弄的散步者只能围着树干转,除了树干后面露出的松鼠的两只小眼睛和两只竖起的耳朵,什么也看不到。从而产生了下面的问题:那个男人到底有没有围着松鼠转?

/拳击手/ /拳师犬/

怎么回答这个问题呢?大多数人很快就有了自己的看法:很明显,要么是散步者围着小动物转,要么就是围着树转。找到答案的关键就是定义。因为“围着什么东西转”可以有两个意思。我们可以想象,如果一个人一步一步地以一定的方向,例如从南,到西,到北,到东走向一个物体,那这个人肯定是围着小动物转。但如果我们想象,一个围着某样东西转的人,先是从前面,然后从侧面,然后从后面,再从侧面看这一物体的话,那么这个人在这个例子中,就不是围着松鼠转。因为松鼠为了躲避他,始终与他保持一定的距离,而且永远是在一个固定的位置上。所以要弄清楚答案,首先就要约定条件。

依照这一方式,小松鼠的问题就解决了。不过,什么是真发生了或没有发生,这一问题在某种程度上也取决于人们使用的词,以及人们对这些词的定义。

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